Зависть - плохая попутчица. Опасная, двуличная. Всегда рождающаяся там, где не хватает сил и умений. Чувство, которое следует заглушить, пережить или уничтожить, если не хочешь опуститься под самые парпеты. А вот опыт - спутник куда более приятный, и чем больше его объемы, тем меньше зависти к тем, кому он не нужен, чтобы как следует размахивать мечом.
Так она думала, сбегая вниз по стрым ступеням видавшим еще период реставрации особняка, сейчас превратившегося в музей антиквариата. Об этом помнила, разрубая надвое Бойта. Раз и два. Зверюга только завизжала, получив удар в живот. И все, только куча пепла и очередной уголек между зубов. И еще. И еще. И руки не дрожат - столько раз замахивалась и стольких разносила. А если захотеть, можно и огненным шаром прижечь - сейчас энергии хватит.
Вот только странно все сегодня. Страннее, чем обычно, если точнее. Слишом много и слишом шустрые и зубастые. Единственное радует - нет мирных жителей, а это облегчает рабоиту.
- Эй, постой, - голос Криста донесся слева, и еще одна тварь отправилась на тот свет. Вот Крист - тот, кому не нужны ни угольки, ни тренировки. Вот бы еще книжек побольше читал. - Ты сегодня сама не своя, знаешь?
- Сегодня на батарейках, - она высунула язык, как на приеме у терапевта, демонстрируя ему полуистаявший огонек. Тот искрился на язык, шипел, как леденец-шипучка.
- Тыою жек мать, - казалось, еще немного и крист сплюнет от досады. Или разорчарования. Чего Хармони совсем бы не хотелось. - Что посеяла?
- Обменяла.
- Мерзкая это штука, - он скривил нос, точно вдохнул самых мерзких паров Низа. - Не связывайся с ними.
- Зато дело-то как движется.
- Не вариант, - грубая хватка обожгла ее руку, ступени замелькали под ногами, так и провоцируя ухватиться за перила, но Крист же не позволит. - Не торгуй с ними, не наше это.
- Я не собиралась серьезно, - ступени мелькали так, что казалось, еще чуть-чуть - и все, конец путешествию, начало - полету вниз вперед носами. И как он умудряется не падать? - Будешь?
- Нет. И тебе лучше завязывать. Подсядешь еще.
- Да брось, это временная мера.
- Брошу. Вот сейчас возьму и брошу, - ступени кончились, и перед ними расстелился второй этаж, наполненный постаментами с экспанатами. Паршивое это дело - искать Бойтов среди них да так, чтобы не полдомать и не покрушить ничего - как потом простым людям объяснять, чем они тут занимаются. - Чтобы больше эиу дрянь не жрала.
- Ага, - высвободиться из его хватки оказалось не так-то просто, но у Хар получилось. Тишина, наполнявшая помещение, дрогнуда в дальнем углу, заставляя следовать за собой. Как обычно, с мечом на изготовку и вперед, делать свое дело. Не понимает крист ее, совсем не понимает. Да и разве поймет? Не у него руки отваливаются после каждого патруля и не ему пришлось положить четыре года жизни на тренировки, чтобы стать профессионалом. Бесспорно, настоящим, но отнюдь не от рождения.
- Стоять, ты... - выражаться цензурно Крист не удосужился, Хар же только бежала следом, готовая в любой момент пустить оружие в ход.
Что-то шло не так сегодня. Не как обычно. А ведь Бойты - существа не вполне разумные, с ними так быть не должно. Только на физическую силу и уповают,и никогда - на холодный расчет. И тут на тебе, спланированное нападание.
- Давай, по сторонам обойдем, - он толкнул ее в нужном напралении и тут же скрылся, оставив в одиночестве. Вот его-то Хармони не боялась нисколько. Не с ее знаниями, сидлой, пусть и временной, да и опыта было достаточно. Витрины заскользили мимо окутанными мраком тенями. Только изредка слышался шум снизу - вторая часть отряда устраивала разнос Бойтам, угнездившимся внизу.
- Ну и где же... - не следоало ей останавливаться, но она все же притормозила. Достаточно, чтобы разглядеть то, с чем в одиночку не справиться, а зать на помощь поздно. Шестеро Бойтов окружили невысокий парапет с чем-то совсем невзрачным на вид - то ли шкатулка, то ли ларец с инкрустацией. Когтистые лапы то и дело скребли по стеклу, заставляя его жалобно скрипеть. Впрочем. пока преграда выдерживала, и это радовало. Вот только присуствия Хармони тут было лишним.
Первфым бросился тот, что стоял с краю. И тут же рухнул на пол, разлетаясь в прах. Меч засвистел в воздухе, как гимнатическая палка в руках акробата, режа и уничтожая зверюг с такой же точностью, с какой опытная швея расправляется с кусками материи. Один, второй, третий. Но нет, не четвертый. Слишком быстрый и проворный, чтобы она могла воврем уклониться.
Рука взорвалась болью, но рефлексы сработали - она уцелела. И зубы, клацнувшие прямо перед лицом почти не напугали. Ведь не может напугать отрубленная голова. А Крист, добивающий оставшихся двух не можэет не вселять надежду на спасение.
- Дуреха, - беззлобно ругнулся сокомандник, таща ее вверх, на ноги. Ничего не оставалось, как подняться. Перед глазами все еще кружились и отплясывали темные точки, а в рот будто ветку полыни запихнули. Все-таки отличная шитука эти угольки - даже противоядие от ран Бойтов в них содержэится. Существуй такие на поверхности, он тварей давно не осталось бы и следа, но нет, просто так не дсотанешь, да еще и влетит за употребление побочных энергетиков. - Куда смотрела?
- На то, вокруг чего они отплясывали, - меч скользнул за пояс за ненадобностью - чутье говорило, что поблизости нет никого кроме криста, а оно Хармони никогда не подводило. - Все шестеро, представляешь.
- Не видел бы, решил бы, что головой приложилась или конфет своих перелопала, - последовав ее приеру, он тоже спрятал оружие и теперь рассматривал спрятанную за стеклом шкатулку с особым вниманием. Не получи предмет столько внимания, Хармони прошла бы мимо.
Ничего примечательного, простая, не содержащая магии вещица, какую можно купить на любой распродаже. Наверно, принадлежала какой-нибудь графине и теперь заслужила почетное место в музее, не имея за собой особой истории, а только пару драгоценных отпечатков высокопоставленной особы, прославившейся когда-то очень давно. Но Крист продолжал смотреть, и ей не оставалось ничего, кроме как присоединиться.
Шкатулка, как и все экспонаты, покоилась на бархатной ткани, точно драгоценность, сродни настоящим коронам и тиарам. Так и тянет протянуть руки и взять, пусть даже принемять ее можно только по назначению - складывать туда недорогие украшения или коллекцию открыток.
- Как думаешь, зачем она им понадобилась? - его взгляд переместился на вывеску рядом с витриной, где значилось название, имя владельца и год выпуска. Графиня Де-Киран, 1786, резиденция Гифтель. - Слышала о ней что-нибудь?
- Да понятия не имею. Давай лучше вниз, - тьма перед глазами окончательно улеглась, опустившись под нижние веки., как поднявшийся от неосторожного движения речной ил. Да и уголек на сзыке практически иссяк, впору новый доставать. - Там нашим помощь наверно потребуется. А то здесб зря время теряем, знаешь ли.
- Ладно, завтра придем, расспросим, - бросив на шкатулку прощальный взгляд, он зашагал к лестнице, на всякий случай таща Хармони за собой. За руку, как непослушного ребенка. Ничего не оставалось кроме как слушаться - одним своим присутствием Крист внушал чувство авторитета, к которому стоит проявлять уважение. Как к рыцарю, спасшему тебя от дракона, пусть даже этот рыцарь метарится как спожник и книжек от родясь не видывал. А ведь, действительно - воин. Высокий, широкоплечий, будто всю жизнь только боями и занимался. С громовым, комнадным голосом и решительным взглядом, от которого порой становится не по себе. Пожалуй, будь в их отряде командир, никто не усомнился бы в кандидатуре Криста.Но так повелось, что подразделение - ничто иное, как единица равноправная, пусть даже и имеется тот, кто мог бы взять омандование на себя. И ведь правильно, если рассудить - каждый все-таки спец в своем деле, и их отряд - не силючение. Взять хотя бы Светлячка - невысокого парнишку лет четырнадцати, самого младшего из отряда. Вот кто действительно на озарит, так озарит, да и кому лучше всех видно, где у Бойров слабые места, кто на какую ногу хромает и каклй удар последует за текущим? Он тоже мог бы руководить, если бы ыл чуть старше. А так - всего лишь сопровождающая сила, их персональный прожектор, безз которого Бойтов пришлось бы исать целыми ночами и находить лишь следы на асфальте и поломанные ветки в парках. Или Кейри...
- Эй, все живые? - голос Криста разнесся над просторами первого этажа так, что все вздрогнули. И было от чего. Пол, как пережившее пожар поле, покрывала ччерная шелуха. Люстра, до сего момента висевшая под потолком, нашла свое последнее успокоение чуть правеее от центра помещения, а вместо билетной стойки красовалась груда из щепок, будто по ней колошматили топором. Несколько подпалин на стенах красноречиво говорили о том, что первый этаж послужил пристанищем не только для Бойров, но и для хищников куда более опасных, именуемых Зайли. будучи далеими родственниками летучих мышей, эти твари умели шикарно маскироваться, и разбитть их маскировеку под силу только тому, кто обладает врожденным даром. Светлячок - обладал, и это, судя по всему, спасло не только сам отряд, но и десятки невинных жизней тех, кто мог попастья на пути этим бестиям. В отличие от бойлов, Зайли не боялись ударов оружия и отступали только перед имвагическими атаками и заклинаниями. Вывести такое гнездо стоило немалых усилий, потрепанных нервов и энергорастраты настолько мощной, что хватило бы бегать кроссы вокруг города пару месяцев. Конечно, для работы такого формата существовали спецмальные отряды, но минусы кадров в том, что их как правило не хватает.
- Как всегда, вопрос относительности, - если бы Хармони могла выбирать, под чье бухтение засыпать, то она выбрала бы Кейри. Голос у одноклассницы и одновременно соратницы был такой, что сособен остудить даже самое горячее сердце, а интонации столь заунывны, что только на похоронах и выступать. И все же стоит отдать должное - именно Кейри всегда была и останется той силой, которая способна не только удержать от необдуманных действий, но и полить окружающих таким сарказиои, что начинаешь стесняться даже слово произхнести. Другое дело Светлячок, сейчас пристроившийся ряджом с этой занудой и лучащийся оптимизиои, почти как уголек, к которому так и тянутся руки.
- Жалкшься, значит живая, - хватка на запятье Хармони исчезла, и Крист прошелся по залу. Шелуха под его ногами тускло зашуршала, как сгоревший хворост на погребальном костре.
Время после боя - самое прекрасное время. Нет, не потому, что чувствуешь - ты сделал что-то хорошее. Красота и радость заключены в тишине, нависающей над отрядом, отмотавшим свое. Особая, ни ч ем не сравнимая иллюзия умиротворености, источаемая каждым на своей волне. Такая бывает после грозы, когда круговерть закончилась, и пришло время тихой каели и шероха приподнимающейся травы. Вот только запаха озона недостает для полного счастья. Вместо него - щиплющий нос смрад, исходящий от бренных остатков уничтоженных за ночь.
- Ну, раз все целы, должен сказать... - начал Крист и вдруг примолк, вглядываясь куда-то в сторону. Удар пришелся прямо в спину, и Хармони подавилась слюной, стараясь заново научиться дышать.
Низинники это всегда неожиданно, если не было уговорено о встрече. А четверо гостей - вообще удоволдьствие для любителей болезненных ощущений.
- Вот еще. - е долго думаю, Хармони схватилась за меч. Глупое, нелогичное деяние для того, чкто несколько часов назад вел торговлю с этим народом, но жизнь ужже успела многому научить. Лучше поторопиться и извиняться, чем иметь шанс не торопиться уже никогда. Она уже видела их всех наперечет - у двери, за створками. С ключами на широком кольце. Что ни говори, а верить в совпадения такого рода Хармони не собиралась - слишком уж прост этот музей, чтобы стать прибежищем разумных Бойров, слишком мала вероятность, что сюда стечется целое поломничество из представителей темных уровней. - Вы что-то ищите, господа?
Возможно, ей не следовало так скоро выдавать ихх присутствие, но лучше сделать все официально и не провоцировать разборки между уровнями нарушением регламента. Тот, в чьих руках покоились ключи, замер, как вкопанный. От остальных же пахнуло легкой паникой, но никак-страхом. Дверь все же отворилась, и гости вошли в помещение, явиви себя всем собравшимся. Холодок страха пополз между лопатками, стоило Хармони потянуться к тому, что стоял в центре. Стоит проронить неловкое слово и начнется драка. Просто не низинник, а кипящий котел, который зашипит и начнет брызгать кипятком, стоит только прикоснуться к нему. Остальные трое держат себя в руках, но если судить по главному, то их терпение проблится ничуть не дольше, чем его.
- Целый отряд, я полагаю. И в наше время, - стандартный для всех низинниов провал тьмы под капюшоном вспыхнул двумя алыми искрами. А вместе с ним загорелась и Кейри, готовая дать отпор внезапным гостям.
- С каких это пор- ваше? - разминая руки, девушка соскочила с парапета и прошлась по всему залу, подметая пол не в меру длинной юбкой. Бояться она не собиралась - запах решительности исходил от нее, как аромат мяты от любителя освежабющей жвачки.